讓癌症從絕症變成慢性病

報導全球最頂尖腫瘤專科醫院第一手資訊,給你最正確的免疫療法知識
「一百多年來,科學家一直試圖將免疫系統加入對抗癌症的行列。現在,癌症免疫療法已經讓癌症治療方法有了革命性的突破,並且從根本上改變了我們對於癌症治療的觀念。」──2018年10月,諾貝爾醫學獎聲明

◎癌症治療大轉向:不作用於癌細胞,而是作用於免疫系統的治癌方針
一直以來,人類都在用藥物與化療來對抗癌細胞,在殺死壞細胞的同時,也殺死了好細胞,但癌症是活的,而且會在體內持續變化。遺憾的是,藥物不會變化,因此不可能真正治癒癌症。現在,醫學界發現了一種突破性的癌症療法,完全翻轉了癌症的治療方向與觀念。

◎免疫療法:解鎖免疫系統,讓癌細胞無所遁形
我們的免疫系統內有殺手、偵查員和士兵所組成的動態細胞網絡,靈活度遠勝過任何癌細胞。它會隨機應變並變異,會學習和記憶新的疾病,並逐步產生相應的防禦。
免疫系統就是我們治癒癌症最好的工具。「免疫療法」就是解鎖這項工具的鑰匙,它直接利用病人本身的免疫反應機制,來對抗癌細胞。

◎以你的細胞為藥,量身訂做抗癌活藥物,讓免疫細胞不再被催眠
為何癌症一發現就是末期?為何癌症會不斷復發?
為何癌細胞就像是穿上了隱形斗篷,讓免疫系統無法辨識?
因為,癌細胞就是我們自己,它是正常細胞變異而成的活物,熟知免疫系統內建的安全機制。
因此癌細胞遇見免疫系統時,會像正常細胞一樣,分泌出讓免疫系統關閉的信號蛋白,踩住免疫煞車,讓免疫反應停擺、放過癌細胞。
經過長期的努力,科學家才發現了免疫煞車,還運用基因編輯的技術改造T細胞,來活化與強化免疫細胞,讓人體的免疫大軍恢復正常功能,完成撲殺癌細胞的任務。
原來,人類本來就可以利用自己的免疫細胞去抑制癌細胞,啟動天然的自癒力。

◎讓癌症從絕症變成慢性病,甚至有希望完全緩解
2015年,美國前總統卡特被診斷出黑色素細胞癌合併腦部轉移,被宣布大限已至,在沒有退路的情況下,他使用了免疫療法中的免疫檢查點抑制劑,來重啟免疫系統,這位九十一歲老總統的免疫細胞居然清除了肝臟和腦中的癌細胞,奇蹟康復。免疫系統就是治療癌症最好的「活藥物」,甚至有可能從根源上「完全緩解」癌症。

內容連載

◎直接作用於免疫系統的抗癌法

一直到最近,我們才有了三種治療癌症的主要方法。手術治療的歷史,至少可以追溯到三千年前;到了一八九六年,又多了放射線治療的方法。而在一九四六年,對於化學武器的研究,發展出了使用芥子氣(mustard gas)的衍生物來殺死癌細胞的方法。這些毒藥,就是化療的基礎。

這些現存的「切除、燒灼與毒殺」技術,估計大約能治癒一半的癌症患者,是真正非凡的醫學成就。然而,還有剩下一半的癌症患者仍被病痛折磨著。這代表光是去年,在美國就有將近六十萬人死於癌症。

這從來都不是場公平的戰爭。我們一直在用簡單的藥物來對抗自身細胞不斷創新的變異版本,試圖在殺死壞細胞的同時保留好細胞,並且讓自己在這個過程中備受折磨。這樣的方式,我們已經行之有年了。

現在,我們發現了一種與眾不同的新方法:一種不直接作用於癌細胞,而是作用於免疫系統的方法。

◎癌症免疫療法,重啟免疫系統

我們的免疫系統已經發展超過五億年,演化成一種有效對抗疾病的個人化天然防禦。這種複雜的生物特徵被用於看似簡單的任務:找到並摧毀任何體內不該存在的東西。成千上萬的免疫系統細胞會固定巡邏,在整個身體裡不斷循環,進出內臟器官,搜尋並摧毀讓我們生病的入侵者,以及被感染、變異或有缺陷的身體細胞,例如癌細胞。

這就引發了一個問題:為什麼免疫系統不會對抗癌細胞?

答案是,免疫系統的確會對抗癌細胞,或者說會試圖對抗。然而癌細胞會用詭計躲過免疫系統的偵測,讓防禦系統不起作用,避免戰鬥。我們毫無勝算。一直到最近,我們才知道這件事。

癌症免疫療法正是要戰勝癌細胞的詭計,使其無處遁形,來釋放免疫系統重新開始戰鬥。這種方法跟其他治療癌症的方式有根本上的不同,因為它完全不作用於癌細胞──起碼不是直接作用於癌細胞上。相反的,它解鎖了我們自身天然免疫系統的殺手細胞,讓它們能完成自身肩負的工作。

◎癌細胞不會引發免疫反應

癌細胞就是我們本身,是存活下來運行的錯誤。身體細胞經常會發生異常,可能是由於染色體被陽光或毒素擊中,也可能是病毒感染、基因突變、老化或純粹隨機性突變所造成。大部分的變異對細胞是致命的,但少數卻會存活下來,並進行分裂。

...繼續閱讀