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每逢新年,新聞媒體上總會出現各國年假慶賀盛況的報導,相信大家對日本人新年「初詣」、也就是新年第一次到神社寺院參拜的習俗不陌生吧。許多人午夜就已在神社前排隊,在寺院聆聽除夕夜的108響鐘聲迎接新年的群眾也不少。入境隨俗,許多遊客到了日本也熱愛體驗寺社參拜,除了抽籤買御守集御朱印祈求幸福平安、觀賞寺社建築不同的美感形式等行程,觀察周遭環境發現日常習俗蘊藏的歷史文化痕跡,也別有一番樂趣喔。例如同樣是民間信仰中心,寺院旁常有靈園、墓地(有些墓仔埔還緊臨人居之地),但神社旁完全沒有這種設施,為什麼差別這麼大呢?

簡單地說,神道的神社掌管「生」,佛教的寺院掌管「死」。所以,清淨的神靈鎮座地神社不會經手墓地管理這類「不潔」事務。不過,是從何時開始、為什麼「業務」劃分這麼細,其中有複雜的政治鬥爭與社會管制因素。

基於地理位置,日本列島可說是北方騎馬民族與南方海洋民族遷移的「終點站」,加上來自中國、高麗的交流,多方文化匯集融冶於此,造就今日的大和民族。本書解釋了本土神道信仰的變遷,以及外來佛教傳入後引發的文化衝擊,同時解明了神道、佛教為什麼任務取向大不同。